Уильям Сомерсет Моэм (William Somerset Maugham) родился 25 января 1874 года в британском посольстве в городе Париж. Такое появление ребенка на свет было скорее запланированным, нежели случайным. Поскольку в тот период времени во Франции писали закон, суть которого состояла в том, что все юноши, родившиеся на территории Франции, должны были быть обязательно призваны в армию по достижению ими совершеннолетия. Естественно, сама мысль о том, что их сын, в жилах которого течет английская кровь, в скором времени может стать в ряды армии, которая будет сражаться против Англии, пугала родителей и требовала решительных действий. Избежать такого рода ситуации можно было лишь одним способом – родив ребенка на территории английского посольства, что, согласно существующих законов, приравнивалось к рождению на территории Англии. В семье Уильям был четвертым ребенком. И с самого  раннего детства ему предрекалось адвокатское будущее, т.к. и его отец, и дед были видными адвокатами, двое братье впоследствии стали адвокатами, а самым успешным считался второй брат Фредерик Герберт, который в последствии стал лорд-канцлером и пэром Англии. Но, как показало время, планам не суждено было сбыться.

Рождения в Париже не могло не сказаться на ребенке. Так, например, мальчик до одиннадцати лет говорил только на французском языке. А причиной, побудившей ребенка начать изучать английский язык, стала внезапная смерть его матери Эдит от чахотки, когда ему было восемь, а двумя годами позже умирает и отец. В результате мальчик оказывается на попечении своего родного дяди Генри Моэма, который проживал в городе Уитстейбл в Англии, в графстве Кент. Дядя был приходским священником.

Этот период жизни не был для маленького Моэма счастливым. Дядя и его жена были весьма черствыми, скучными и достаточно скупыми людьми. Также перед мальчиком остро встала проблема общения со своими опекунами. Не зная английского языка, он не мог наладить отношения с новыми родственниками. И, в конце концов, результатом таких перипетий в жизни юноши стало то, что он стал заикаться и эта болезнь, у Моэма останется на всю жизнь.

Учиться Вильяма Моэма отправили в Королевскую школу, которая находилась в Кентербери - древнем городке, расположенном на юго-востоке от Лондона. И здесь у маленького Уильяма было больше поводов для беспокойства и переживаний, нежели для счастья.  За его природную низкорослость и заикание его постоянно дразнили сверстники. Английский с характерным французским акцентом также был причиной насмешек.

Поэтому переезд в Германию в 1890 году для учебы в Гейдельбергском университете был неописуемым, непередаваемым счастьем. Здесь он наконец-то начинает изучать литературу и философию, всеми силами пытается избавиться от присущего ему акцента. Здесь же он напишет свою первую работу — биографию композитора Мейербера. Правда это сочинения не вызовет «бурных оваций» у издателя и Моэм сожжет его, однако это будет его первая осознанная проба пера.

В 1892 году Моэм переезжает в Лондон и поступает учиться в медицинское училище. Такое решение не было вызвано тягой и склонностями к медицине, а было принято лишь потому, что юноше из приличной семьи нужно было получить какую-нибудь более-менее приличную профессию, также оказало свое влияние и давление дяди в этом вопросе. В последствии он получит диплом терапевта и хирурга (октябрь 1897), и даже какое-то время проработает в больнице Святого  Фомы, которая находилась в одном из самых бедных кварталов Лондона. Но самым главным в этот период для него становится литература. Он уже тогда четко понимает, что именно это и есть его призвание и  по ночам начинает писать свои первые творения. В выходные же посещает театры и мюзик-холл «Тиволи», где он с самых задних мест пересмотрит все представления, которые только можно было посмотреть. 

Период жизни связанный с его врачебной карьерой мы позже увидим в его романе «Лиза из Ламбета», который издательство «Фишер Анвин» выпустит в 1897 году. Роман был принят и профессионалами, и широкой общественностью. Первые тиражи разошлись за считанные недели, что придало Моэму уверенности в правильности его выбора в сторону литературы, а не медицины.

1898 год раскрывает Вильяма Моэма Сомерсета как драматурга, он пишет его первую пьесу «Человек чести», премьера которой состоится на сцене  скромного театра  лишь спустя пять лет. Фурора пьеса не вызвала, ее играли всего два вечера, отзывы критиков были, мягко говоря, ужасными. Справедливости ради, стоит отметить, что позже, спустя год, Моэм переделает эту пьесу, в корне изменив финал. И уже в коммерческом театре «Авеню-тиэтр» пьеса будет показана более двадцати раз.

Несмотря на относительно неудачный первый опыт в драматургии, не пройдет и десяти лет, как Уильям Сомерсет Моэм станет широко известным и признанным драматургом.

Особенным успехом пользовалась комедия «Леди Фредерик», которая была поставлена в 1908 году на сцене «Корт-Тиэтр».

Также было написано ряд пьес, поднимающих вопросы неравенства в обществе, лицемерия, продажности представителей разных уровней власти. Эти пьесы общество и критики принимали по-разному – одни резко критиковали, другие – хвалили за остроумие и сценичность. Тем не менее, несмотря на  неоднозначность отзывов, следует отметить, что накануне Первой мировой войны, Моэм Сомерсет стал признанным драматургом, спектакли, по произведениям которого с успехом шли как в Англии, так и за ее пределами.

В начале войны писатель служил в составе «Британского Красного Креста». В дальнейшем сотрудники широко известной английской разведки МИ-5 вербуют его в свои ряды. Так писатель становится разведчиком и отправляется сначала на год в Швейцарию, а затем в Россию для выполнения секретного задания, целью которого было не допустить выхода России из войны. Он встречался с такими известными политическими игроками того времени, как Керенский А.Ф., Савинков Б.В. и т.д.

Позже С. Моэм напишет, что эта идея была заранее обречена на неудачу и агент из него получился никакой. Первым положительным моментом этой миссии, стало открытие Моэмом для себя русской литературы. В частности он открыл для себя Достоевского Ф.М., а особенно был поражен произведениями Чехова А.П., даже стал учить русский язык, дабы читать Антона Павловича в оригинале; вторым моментом - стало написание Моэмом сборника рассказов "Эшенден или Британский агент" (оригинальное название "Ashenden or British Agent"), посвященного шпионской тематике.

В период между двумя мировыми войнами писатель много пишет, а также часто путешествует, что дает ему почву для написания новых и новых произведений. Теперь это уже не только романы или пьесы, но также были написаны ряд новелл, очерков, эссе.

Особое место в творчестве писателя является автобиографический роман «Бремя человеческих страстей» (1915). Такие писатели того времени, как Томас Вулф, Теодор Драйзер признали роман гениальным.

В этот же период времени Моэм тяготеет к новому для него направлению – социально-психологической драме. Примерами таких произведений являются «Неизвестность» (1920), «За заслуги» (1932), «Шеппи» (1933).

Когда началась Вторая мировая война Моэм находился во Франции. И оказался он там не случайно, а по распоряжению министерства информации он должен был изучать настроения французов, посещать корабли в Тулоне. Результатом таких действий стали статьи, которые дают читателю полную уверенность в том, что Франция будет биться до конца и выстоит в этом противостоянии. Такими же настроения пронизана и его книга «Франция в войне» (1940). А всего лишь через три месяца после выхода книги Франция сдастся, а Моэму нужно будет срочно выезжать из страны в Англию, поскольку ходили слухи, что немцы занесли его имя в черный список. Из Англии он едет в США, где и прибывает до конца войны.

Возвращение во Францию после войны было полно печали -  его дом был разграблен, в стране была полная разруха, но главным положительным моментом было то, что ненавистный фашизм был не просто остановлен, а разгромлен до основания и можно был жить и писать дальше.

И вполне не случайно, что в этот послевоенный период Сомерсет Моэм пишет исторические романы. В книгах «Тогда и теперь» (1946), «Каталина» (1948) писатель повествует о власти и ее влиянии на человека, о правителях и их политике, уделяет внимание истинному патриотизму. В этих романах мы видим новую манеру написания романов, в них много трагизма.

«Острие бритвы» (1944) – один из последних, если не сказать – последний, значительный роман писателя. Роман стал итоговым во многих отношениях. Когда однажды у Моэма спросили: «Как долго он писал эту книгу», то ответ был — «Всю жизнь».

В 1947 году писатель принимает решения утвердить «Премию Сомерсета Моэма», которой должны быть удостоены лучшие английские писатели в возрасте до 35 лет.

В июне 1952 года в Оксфорде писатель удостоился почетной степени доктора литературы.

В последние годы своей писатель погружается в написание эссе. И книга «Великие писатели и их романы», вышедшая в 1848г. является тому ярким подтверждением. В этой книги читатель встречается с такими героями как Толстой и Достоевский, Диккенс и Эмили Бронте, Филдинг и Джейн Остен, Стендаль и Бальзак, Мэлвилл и Флобер. Все эти великие люди, сопровождали Моэма на протяжении его долгой жизни.

Позже, в 1952г., выходи его сборник «Переменчивое настроение», состоящий из шести эссе, где мы видим воспоминания о таких романистах, как Г. Джеймс, Г. Уэллс и А. Беннетт, с которыми был лично знаком Сомерсет Моэм.

15 декабря 1965 года писателя не стало. Это случилось в Сен-Жан-Кап-Ферра (город во Франции). Причиной смерти стала пневмония. Как такового места захоронения у писателя нет, было решено развеять его прах под стеною Библиотеки Моэма, при Королевской школе в Кентербери.